Con una carrera que traza sus inicios desde finales de la década de los años sesenta, Rick Nielsen ha logrado permanecer dentro del ámbito del rock de manera constante desde entonces.

Y aunque el ser uno de los personajes más coloridos dentro del género ha ayudado a convertirlo en una figura de reconocimiento inmediato, es su labor como compositor y guitarrista de la venerada banda Cheap Trick lo que realmente lo ha ubicado en el lugar de preferencia de un sinnúmero de guitarristas y fans, entre estos últimos artistas de la talla de Guns N’ Roses, Mötley Crüe, Nirvana, Smashing Pumpkins y Stone Temple Pilots, de los cuales varios han compartido escenarios con este señor a través de los años.

Nielsen nació en Rockford (Illinois) en 1948 donde en sus años mozos se vio influenciado por las figuras luminarias de la llamada Invasión Británica de los sesenta: The Beatles, The Rolling Stones, The Who y The Kinks, lo que lo inspiró a tocar la guitarra poco después. En 1961, cuando Nielsen era un adolescente, comenzó a tocar a nivel local en Rockford, utilizando su creciente colección de guitarras raras y valiosas. 

Su primera banda, The Phaetons, se convirtió en The Boyz, luego The Grim Reapers, y finalmente en 1967, Fuse, con la incorporación del bajista Tom Petersson. Grabaron un álbum para el sello Epic en 1968 que fue mayormente ignorado. Frustrados, Fuse, que para entonces incluía al baterista Bun E. Carlos, se trasladaron a Philadelphia en 1971. Ahora bajo el nombre Sick Man of Europe, se fueron de gira por Europa y sin éxito por allá regresaron a Estados Unidos y disolvieron el grupo. Poco después, en Rockford, Nielsen y Petersson se reunieron con Carlos, le pidieron al cantante Robin Zander que se uniera al grupo y bajo el nombre de Cheap Trick, pués lo demás es historia. 

A Nielsen se le conoce además de por sus canciones y destreza en la guitarra como un coleccionista de guitarras de primer orden. Con unas dos mil guitarras en su haber se estima que posee la mayor colección de guitarras vintage en el mundo. Una notable muestra que formó parte de su colección es una Les Paul zurda del ‘59 que le regaló a Paul McCartney, la cual por si sola sería de un valor monetario increíble; el ser de McCartney hace ese valor prácticamente incalculable. Por otro lado, esta extensa colección de seis cuerdas formaron parte de un libro, ‘Guitars of the Stars’, en que se mostraron unas 200 de sus guitarras. 

A pesar de lo ocupado que se encuentra con sus labores en Cheap Trick, Nielsen siempre ha sacado tiempo para participar en los álbumes de otros artistas, como ‘Dr. Feelgood’ de Mötley Crüe; ‘All the King’s Men’ de los ex acompañantes de Elvis Presley, Scotty Moore y DJ Fontana; ‘Amazing Disgrace’ de The Posies; ‘Paraphernalia’ de Enuff Z'Nuff; el  álbum solista de Gene Simmons de 1978; ‘From the Inside’ de Alice Cooper; ‘Along the Red Ledge’ de Hall & Oates; y también la banda sonora de la película ‘The Last Action Hero’. 

Pero la más notable de todas sus participaciones fuera de su banda, se dio cuando fue invitado, junto al baterista Carlos a tocar en las sesiones que luego resultaron en el álbum ‘Double Fantasy’ de John Lennon. Lamentablemente, la versión de la canción en que apareció Nielsen, “I’m Losing You” no estaría disponible al público formalmente hasta que se editó la retrospectiva discográfica de Lennon, ‘Anthology’ en 1998, casi 20 años después.

A pesar de las altas y bajas que Nielsen ha tenido junto a Cheap Trick a lo largo de su carera, es una banda que hoy en día se le respeta sin reservación. Sus primeros cuatro álbumes en estudio (‘Cheap Trick’ [1977], ‘In Color’ [1978], ‘Heaven Tonight’ [1978], ‘Dream Police’ [1979], todos bajo el sello Epic) se les consideran clásicos, mientras que ‘At Budokan’ [Epic-1978], es uno de los mejores discos en vivo de todos los tiempos. De hecho, en Japón - donde ‘Budokan’ fue grabado y donde la banda primero disfrutó de gran éxito - se les conoce como “los Beatles americanos”. Y la influencia de su power pop cargado de guitarras prendidas y melodías contagiosas no es solo innegable sino que ha sido reafirmada por nuevas generaciones de bandas como Green Day y Foo Fighters. Prueba de su popularidad es que aun a décadas de sus inicios, tocan más de 200 shows al año. 

En medio de todo esto se encuentra el núcleo, la esencia de la agrupación, Rick Nielsen. Tanta es la estimación y respeto de que goza este talentoso músico y compositor que el 23 de abril del 2012, La Junta del Museo de Historia Natural de Rockford (Illinois) aprobó una exposición llamada “Rick’s Picks”, contando la historia de la pasión de Nielsen por las guitarras, la música y el rock & roll. La exposición mostró una colección de sus guitarras, artículos personales, ropa de escena y memorabilia de Cheap Trick.